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[U∼스타트업] 혈액 이용 유방암 진단키트 개발 '이앤에스 헬스케어'

연합뉴스2019-06-08

[U∼스타트업] 혈액 이용 유방암 진단키트 개발 '이앤에스 헬스케어'
배재대 서경훈 교수, 6년간 정부 연구과제 경험 토대로 2013년 창업
소량의 혈액만 있으면 신속·정확하게 유방암 조기 진단 가능

서경훈 배재대 교수 이앤에스 헬스케어 대표인 서경훈 배재대 교수가 유방암 체외진단키트에 관해 설명하고 있다.

(대전=연합뉴스) 한종구 기자 = 유방암은 국내에서 매년 새롭게 진단을 받는 여성이 2만명에 달하는 암이다. 의료 기술의 발전에도 불구하고 환자 수가 꾸준히 증가하고 있다.
세계보건기구(WHO)에 따르면 지난해에만 전 세계에서 62만7천여명의 여성이 유방암으로 숨졌다. 전체 암 사망자의 15%에 달한다.
다행히 유방암은 수술 후 5년 생존율이 92.7%에 달할 정도로 치료 효과가 좋다.
모든 병이 그렇듯 유방암도 조기에 발견하면 비교적 치료가 잘 되는 암이다.
관건은 얼마나 조기에 암 진단을 받고 치료를 시작하느냐다.
생리학 및 생물리학을 전공한 대학교수가 중심이 된 한 벤처기업이 혈액으로 유방암을 진단할 수 있는 키트를 개발했다.
주인공은 이앤에스 헬스케어(E&S Healthcare) 대표인 배재대학교 생명공학과 서경훈 교수다.
서 교수는 2007년부터 6년간 진단 대사물질(바이오마커) 개발을 위한 정부 연구과제를 수행한 경험을 토대로 2013년 회사를 설립했다.
막대한 세금을 투입해 얻은 연구 성과를 논문으로 남기는 것을 넘어 국민의 삶의 질 향상에 도움을 주고 싶다는 생각에 창업에 도전했다.
이 회사가 개발한 유방암 진단법은 당뇨병처럼 체외 진단키트를 활용해 혈액으로 유방암 여부를 확인하는 방식이다.
새로운 바이오마커를 활용한 진단키트를 만들기 위해 노력한 결과 세포 내 중요 항산화 단백질인 'Trx1'을 바이오마커로 활용한 유방암 진단키트를 개발한 것이다.


회사 이름인 E&S도 '조기에(Early) 정확하게(Surely) 진단하자'는 의미를 담았다고 서 교수는 설명했다.
현재 유방암 진단에서 WHO가 인증한 기술은 영상장비를 활용한 유방조영술이다.
병원에서 X-선 촬영을 통해 유방암 여부를 진단하는 방식이다.
하지만 이 방식은 진단 과정이 지나치게 고통스럽다는 게 단점이다. 너무 아파 기절하는 여성이 있을 정도다.
의료보험이 적용되지 않는 국가에서는 한 번 촬영하는데 200∼300달러가량으로 고가이고, 영상장비가 부족한 국가도 적지 않다.
여기에 아시아 여성은 치밀 유방이라는 특성으로 진단 효과가 떨어진다는 점도 단점으로 꼽힌다.
하지만 서 교수팀이 개발한 유방암 진단키트 '디엑스미 비씨'(DxMe BC)는 소량의 혈액을 키트에 넣고 검사하면 2시간 30분 이내에 유방암 여부를 확인할 수 있다.
'나를 진단하자'는 의미를 담았다는 디엑스미 비씨는 검사자는 고통 없이 저비용으로, 의료진은 빠르게 검사 결과를 받아 볼 수 있는 장점이 있다.
충남대병원과 함께 디엑스미 비씨의 성능을 검사한 결과 유방암 여부를 90% 이상 가려낸다는 통계를 확보하기도 했다.
서 교수팀은 유방암 진단키트에 이어 이 키트를 자동으로 분석하는 장비도 개발했다.
혈액을 넣은 진단키트를 자동화 기기가 판독하는 방식이다. 나이와 관계없이 신속하고 정확한 진단이 가능하다는 게 장점이다.
서 교수팀의 유방암 진단키트는 국내보다 해외에서 먼저 인정받고 있다.
이앤에스 헬스케어는 지난 3월 독일의 한 의료기기 유통업체와 디엑스미 비씨 독점 판매계약을 했다.
말레이시아에서는 2년 전 디엑스미 비씨 제품 등록을 마쳤고, 지난해 가을부터 현지의 한 대학병원과 협력해 520명을 상대로 정부 지원 임상시험이 한창이다.


임상시험이 마무리되면 말레이시아에서 본격적인 판매가 진행될 것으로 서 교수는 내다봤다.
또 브라질과 네덜란드에서도 지속해서 서 교수에게 러브콜을 보내고 있다.
국내 판매를 위해 식품의약품안전처 허가를 받기 위한 작업도 속도를 내고 있다.
이 회사는 지난 4월 식품의약품안전처로부터 디엑스미 비씨 임상시험 승인을 받았다.
서 교수팀은 조만간 2천145명을 대상으로 임상시험을 진행할 계획이다.
서 교수는 "각종 암 환자와 유방암 환자는 물론 건강한 사람 등 2천145명을 대상으로 하는 임상시험에서 유방암 환자를 88% 이상 구별해 낼 것"이라고 자신했다.
임상시험이 마무리되면 제품 허가를 받아 곧바로 국내 시장에 출시한다는 계획이다.
서 교수팀은 유방암 진단키트뿐만 아니라 최근 난소암을 진단하는 키트도 개발했다.
또 국산화가 되지 않은 각종 진단키트의 국산화와 함께 일반인도 편하게 사용할 수 있는 범용 진단키트 개발도 서두르고 있다.
서 교수는 "국가가 지원하는 연구과제를 통해 과학자이자 사업가로서 꿈을 키울 수 있는 기반을 확보했다"며 "국민의 건강을 지키는 데 도움이 되겠다는 일념으로 그동안 받은 각종 혜택을 사회에 환원하고 싶다"고 말했다.
jkhan@yna.co.kr
(끝)


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